有一段時間,隨著Amazon出現,美國書店版圖重整,連鎖書店如Barnes & Noble固然大失預算,獨立書店更加買少見少。九十年代末,美國書商協會(American Booksellers Association)中獨立書店的成員數目更大跌四成。2000年至2007年間,再有近1,000間獨立書店結業。可是,過去幾年,美國獨立書店似正在復甦,數目由2009年1,651間,增加至去年2,094間,不禁更令人好奇,獨立書店是否摸索出一條怎樣的經營方向。

獨立書店意味「書店」與「讀者」的密切關係。三藩市的獨立書店Borderlands Books 在97年成立,以專賣奇幻、科幻書籍著名。可是,面對Amazon、連鎖書店等各種經營壓力,東主唯有結業。消息一出,卻引來幾百支持者捐款贊助。現在,Borderlands Books不單得以繼續經營,捐款甚至足夠他們擴充營業。

紐約布魯克林區的Singularity & Co.也是類似的故事。2012年,Cici James和Ash Kalb在Kickstarter發起「拯救科幻」(Save the SciFi)行動,旨在集資把較罕有的通俗小說紀錄為電子書。豈料大眾反應湧躍,籌得資金更足夠他們開實體書店。

James很清楚,Singularity & Co.不應該定位為「書店」,不應該跟Amazon或連鎖書店有競爭關係。她認為,Singularity & Co.應該擔當科幻迷的聚腳點。因此他們經常舉辦作家讀者聚會、也在大時大節舉辦活動,讓大家狂歡一番。

「書店」的概念已經轉型。紐約一個服務愛滋病人的慈善團體Housing Works最近就開了一間咖啡書室Housing Works Bookstore Café。書店加咖啡店,本來就是完美組合。經營者表示,他們希望Housing Works Bookstore Café可以成為社區的聚腳點。大家行入去,不單為了買書,也可以是飲咖啡、聽音樂、見朋友,或純粹消磨時間。

美國書商協會的數據顯示,過去三年,獨立書店整體銷售額每年增長8%,比整個書藉零售業的增長還要高。獨立書店是否已經捱過寒冬,迎來春天,或者言之尚早。有經營者認為,Amazon迫使傳統連鎖書店集中資源開發網上銷售,其實給予獨立書店更大經營空間。

美國書商協會總裁Oren Teicher觀察到,獨立書店似乎已經行出了一條適合他們的經營方式:當Amazon主攻大眾化袋裝書、平裝版(paperback)書藉的時候,獨立書店的銷售反而更多來自來精裝書(hard cover);客路要專、存貨要少。Teicher形容,現在的獨立書店已經昇華了,「包含知識、熱情、創意,卻不失營商所需的隱重」。

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